El león es uno de los grandes felinos del género Panthera y miembro de la familia Felidae. El término león africano comúnmente utilizado denota colectivamente las diversas subespecies en África. Con algunos machos que superan los 250 kg de peso, es el segundo gato vivo más grande después del tigre. Los leones salvajes existen actualmente en el África subsahariana y en la India, donde reside una población remanente en peligro de extinción en el Parque Nacional del Bosque Gir.

En tiempos históricos antiguos, su área de distribución se encontraba en la mayor parte de África, incluido el norte de África, y en Eurasia desde Grecia y el sureste de Europa hasta la India. A finales del Pleistoceno, hace unos 10.000 años, el león era el mamífero terrestre grande más extendido después de los humanos: Panthera leo spelaea vivía en el norte y oeste de Europa y Panthera leo atrox vivió en las Américas desde el Yukón hasta Perú. El león está clasificado como una especie vulnerable por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), habiendo visto una importante disminución de la población en su área de distribución africana del 30 al 50% cada dos décadas durante la segunda mitad del siglo XX. Las poblaciones de leones son insostenibles fuera de las reservas designadas y los parques nacionales. Aunque la causa de la disminución no se comprende completamente, la pérdida de hábitat y los conflictos con los humanos son las principales causas de preocupación. Dentro de África, la población de leones de África occidental está particularmente amenazada.

En la naturaleza, los machos rara vez viven más de 10 a 14 años, ya que las lesiones sufridas por las continuas peleas con machos rivales reducen en gran medida su longevidad. En cautiverio pueden vivir más de 20 años. Por lo general, habitan sabanas y pastizales, aunque pueden adaptarse a arbustos y bosques. Los leones son inusualmente sociales en comparación con otros gatos. Una manada de leones consiste en hembras y crías emparentadas y un pequeño número de machos adultos. Los grupos de leonas suelen cazar juntas y se alimentan principalmente de grandes ungulados. Los leones son depredadores ápice y clave, aunque también son carroñeros expertos que obtienen más del 50 por ciento de su comida hurgando en la basura cuando la oportunidad lo permite. Si bien los leones no suelen cazar humanos, algunos sí lo han hecho. Durmiendo principalmente durante el día, los leones están activos principalmente durante la noche (nocturnos), aunque a veces durante el crepúsculo (crepusculares).

Altamente distintivo, el león macho se reconoce fácilmente por su melena, y su rostro es uno de los símbolos animales más ampliamente reconocidos en la cultura humana. Han existido representaciones desde el Paleolítico superior, con tallas y pinturas de las cuevas de Lascaux y Chauvet en Francia que datan de hace 17.000 años, a través de prácticamente todas las culturas antiguas y medievales donde alguna vez ocurrieron. Se ha representado ampliamente en esculturas, pinturas, banderas nacionales y en películas y literatura contemporáneas. Los leones se han mantenido en casas de fieras desde la época del Imperio Romano y han sido una especie clave buscada para exhibición en zoológicos de todo el mundo desde finales del siglo XVIII. Los zoológicos están cooperando en todo el mundo en los programas de reproducción de las subespecies asiáticas en peligro de extinción.

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